Las 5 razones por las que las ciudades necesitan árboles

El futuro de las ciudades sostenibles e inclusivas seguramente dependerá de cómo cuidemos y protejamos nuestros árboles urbanos.

A medida que la mayoría de las ciudades continúan reportando días de verano cada vez más calurosos, el aire acondicionado ofrece apenas un pequeño respiro. La mayoría continuamos luchando contra el calor, encontrando refugio a la sombra de los árboles.

Sin embargo, los árboles están siendo desplazados por la infraestructura urbana: Edificios, carreteras, puentes, pasos elevados. Para un desarrollo sostenible e inclusivo, es necesario proteger los árboles urbanos.

A diferencia del aire y el agua, las ciudades prestan relativamente poca atención a cómo se tratan y protegen los árboles. Esto es evidente a partir de una disminución constante de la cubierta forestal urbana. En un periodo de cinco años, la cobertura arbórea urbana global promedio disminuyó en casi 40 000 hectáreas (400 km²) por año.

Sin embargo, ciudades como Oslo, Sídney y Vancouver continúan manteniendo una cubierta forestal mínima, y otras como Seattle están a punto de alcanzar con éxito su objetivo de aumentar la cubierta forestal.

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Una cubierta arbórea saludable y en crecimiento dota de beneficios ambientales, sociales, para la salud, biodiversidad y economía.

1. Los árboles actúan como control natural del clima

Los árboles actúan como enfriadores naturales en el entorno construido, aliviando el efecto de isla de calor y disminuyendo el consumo de energía para una mejor mitigación del cambio climático.

La infraestructura física absorbe el calor ambiental, liberándolo lentamente hacia el medioambiente, eleva la temperatura ambiente y crea un «efecto de isla de calor urbano».

Las ciudades densamente pobladas experimentan este efecto con mayor severidad. Los mapas de calor indican que las temperaturas generales en las grandes ciudades pueden ser de al menos 1 a 3 °C más altas que las temperaturas rurales.

Mapa de islas de calor en las zonas urbanas. Imagen Lawrence Berkeley National Lab, 2019.

Con árboles, serían mayores las áreas con sombra, la humedad total en el ambiente, el enfriamiento del aire por evapotranspiración y la radiación solar desviada. Esto es crucial en los veranos, cuando las superficies sombreadas pueden estar más frías que las superficies sin sombra entre 11 y 25 °C.

Con la capacidad de mejorar el microclima en las ciudades, un solo árbol dentro de los cinco años posteriores a su plantación puede generar un ahorro de energía del 3 % para un hogar y del 12 % dentro de los 15 años.

Si lo anterior, se multiplica por millones de hogares, los ahorros de energía de esta magnitud se reflejarán en una reducción en el consumo total de energía y las emisiones de GEI relacionadas.

2. Almacenan dióxido de carbono

Los árboles utilizan el dióxido de carbono del medioambiente para la fotosíntesis. Los árboles también pueden almacenar dióxido de carbono para un crecimiento inmediato y a largo plazo.

Según el tipo y la edad, un solo árbol puede almacenar entre una y 22 toneladas de CO₂ a lo largo de su vida. Eso es mucho dióxido de carbono.

Una vez que se corta un árbol, este CO₂ almacenado se libera nuevamente al medioambiente, lo que aumenta la cantidad total de CO₂ y afecta negativamente la calidad del aire.

Los árboles que capturan y almacenan CO₂ contribuyen a las emisiones negativas y eliminan dos tercios de todas las emisiones relacionadas con los humanos en la atmósfera.

árboles bosque
Los árboles son aspiradoras de dióxido de carbono (CO₂) que aportan equilibrio al sistema ecológico.

3. Indicadores generales de salud

Los árboles pueden reducir, bloquear o amortiguar la contaminación del aire, el ruido y el agua, que son considerablemente mayores en las ciudades.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) señala que “la población mundial (99 %) respira aire que excede los límites de las pautas de la OMS y contiene altos niveles de contaminantes”.

Para 2060, las muertes prematuras debidas a la contaminación del aire podrían ser de 6 a 9 millones de muertes al año.

Además, los días de incapacidad, los gastos médicos y la disminución de la producción agrícola resultante de la contaminación del aire podrían costar el 1 % del PIB mundial o $2,6 trillones anuales.

La OMS afirma que hacer que las ciudades sean más verdes a través de la planificación urbana puede combatir la contaminación del aire, la forma más mortal de contaminación. Cubrir al menos el 30 % del área total de suelo urbano puede prevenir 400 muertes prematuras al año.

Además de la contaminación del aire, los árboles urbanos reducen el ruido y la contaminación del agua. Al actuar como barreras físicas, amortiguan el ruido y filtran las aguas pluviales para mejorar la calidad del agua en las vías fluviales locales.

Asimismo, las personas que viven en ciudades con una gran cantidad de árboles poseen una mejor inmunidad para la salud.

rayos de sol árboles
Una cubierta de árboles saludable protege a los residentes de enfermedades relacionadas con la contaminación, muerte prematura y mejora la calidad general de la salud.

Los árboles aumentan la circulación sanguínea, los niveles de oxígeno y disminuyen la presión arterial y la ansiedad; los bioquímicos liberados de los árboles en forma de aerosol contienen propiedades antibióticas, antifúngicas y antirreumáticas.

4. Constructores de comunidades

Los ciudadanos con un acceso más fácil a los espacios verdes o la naturaleza reportan un mejor estado de ánimo y una mayor motivación para hacer ejercicio al aire libre y socializar dentro de sus comunidades.

Posteriormente, esto mejora la calidad de vida que, a su vez, puede atraer mayores oportunidades comerciales e incluso aumentar los precios de los bienes raíces en un 3 a 15 %.

Al abordar la equidad de los árboles, los beneficios ambientales, de salud y socioeconómicos que ofrecen los árboles se ponen a disposición de los grupos de bajos ingresos, elevando así la igualdad y la inclusión social.

parques árboles personas en bicicleta personas caminando
Los árboles en las ciudades pueden promover la calidad de vida, la igualdad social y la inclusión en las ciudades.

5. Promueven la biodiversidad urbana

Los árboles protegen a todos los que viven alrededor y en ellos, y mejoran la biodiversidad urbana.

Una cubierta arbórea diversa protege la biodiversidad general y apoya aún más la salud de los árboles urbanos. Los árboles también son un refugio para la vida silvestre y las plantas nativas, amenazadas o en peligro de extinción.

La preservación de una alta diversidad funcional puede proporcionar recursos esenciales a los habitantes de las ciudades. Por ejemplo, el 88 % de las especies de árboles en la ciudad de Nueva York son forrajeros de medicinas y alimentos.

Dados estos beneficios, no sorprende que los árboles urbanos puedan ayudar a las ciudades a alcanzar 15 de los 17 ODS de la ONU. Si bien distintas ciudades y países del mundo han emprendido iniciativas para plantar árboles, se requieren esfuerzos continuos para garantizar que los árboles urbanos alcancen la madurez y la vida plena.

pájaro en un árbol
Los árboles protegen a todos los que viven alrededor y en ellos, y mejoran la biodiversidad urbana.

Las ciudades pueden comenzar por enmendar las leyes para aumentar el área mínima de cubierta de árboles urbanos, evitar la concretización del espacio público que permita que florezcan los árboles jóvenes y reubicar árboles maduros en espacios abiertos en lugar de talarlos.

Artículo original publicado en WEForum por Shefali Rai y Abhilash Verma

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